Histoire de la Zone 51

Histoire de la Zone 51

 

Dans les années 1950, la CIA rechercha un site secret éloigné des populations où l'USAF pouvait développer les premiers avions espions U-2 du programme AQUATONE.

Plusieurs sites furent envisagés mais pour des raisons de sécurité et opérationnelles, c'est le site du lac Groom qui fut sélectionné. Il servait déjà à l'entraînement des pilotes de l'USAF.

La base militaire fut ouverte en 1955. C'est à cette époque que l'endroit fut surnommé "Paradise Ranch" par la CIA, une manière de brouiller les pistes. Les travaux d'aménagement commenceront en mai 1955 pour un coût initial de 800000$ comprenant une piste de 1500 m (pour les U-2), une tour de contrôle, trois hangars et des logements rudimentaires pour le personnel testant les appareils.


U-2, A-12 alias SR-71 Blackbird, F-117A et B-2 Spirit, tous ces avions furtifs ont fait escale dans la Zone 51 à l'époque où il s'agissait encore de prototype pour évaluer et améliorer leurs performances. Documents USAF adaptés par l'auteur.

 La CIA, l'USAF et le personnel de Lockheed investiront les lieux en juillet 1955. Le site sera officiellement dénommé "Watertown", surnom qui n'est autre que le lieu de naissance (situé dans l'Etat de New York) d'Allen Dulles, le directeur de la CIA en fonction à l'époque. Richard Newton de la CIA sera le premier commandant de la base. Le premier vol de l'U-2 (Article 341) aura lieu en août 1955 et en l'espace d'un mois l'avion sera testé avec succès jusqu'à l'altitude de 50000 pieds par le pilote d'essai Tony Levier (contractant) puis jusqu'à 74500 pieds par les deux pilotes d'essai de Lockheed, Bob Matye et Ray Goudey.

Le public en sut très peu de chose. A la demande d'un journaliste, le 17 octobre 1955 le Colonel Alfred D.Starbird du QG de la Commission de l'Energie Atomique transmit une note publique à Kenner F. Hertford du bureau des opérations d'Albuquerque. Le texte sera aussitôt publié dans la gazette locale "Las Vegas Review Journal" : "Le projet Watertown progresse. La construction des installations du Nevada Test Site situé quelques kilomètres au nord de Yucca Flat qui fut annoncée au printemps dernier se poursuit. Des informations sûres ont indiqué la nécessité de construire des bâtiments supplémentaires en nombre limité et des modifications à l'installation actuelle. Le travail supplémentaire qui ne sera pas terminé avant 1956 est entrepris par Reynolds Electrical and Engineering Company, Inc., sous la direction du bureau de Las Vegas de la Commission de l'Energie Atomique". En fait pas un mot ne transpira jamais sur les installations et les activités de la Zone 51.

Aussi noirs et insaisissables que les programmes du même nom... A gauche, le SR-71 Blackbird, l'avion de reconnaissance par excellence. Voici d'autres belles images 1, 2, 3, 4, 5, 6, 7, 8. A droite le F-117A Nighthawk, le bombardier furtif par excellence. Voici également d'autres belles images 1, 2, 3, 4, 5, 6, 7, 8. Documents USAF/LM.

La base connut quelques accidents tragiques en 1956 et 1957 ainsi qu'une explosion atomique de 12 kT (tir Boltzmann à 150 m au-dessus du sol) qui manqua de contaminer le personnel qui dut être évacué en catastrophe. Mais la base du lac Groom s'étendit et reçut toujours plus d'entreprises aérospatiales et nucléaires en commençant par Lockheed Martin Skunk Works de Kelly Johnson, Northrop-Grumman et Bechtel.

Fin 1959 les premières maquettes du A-12 Oxcart, futur SR-71, seront envoyées à la Zone 51 afin que l'entreprise Edgerton, Germeshausen & Grier (EG&G) puisse déterminer sa signature radar.

L'escadrille d'avions furtifs A-12 Oxcart alias SR-71 (code CIA : Article) était basée dans la Zone 51 dès 1961 avant d'être transférée en Californie en 1964. Ils furent utilisés dans le cadre du programme d'espionnage OXCART. A ne pas confondre avec le A-12 Avenger, le prototype d'aile volante construit en 1963 par McDonnell-Douglas.

Une seconde piste plus résistante de 2550 m et large de 45 m (Runway 14/32) sera construite pour supporter le poids des A-12 Oxcart qui seront basés dans la Zone 51 à partir de 1961 dans le cadre du projet d'espionnage OXCART (à ne pas confondre avec le A-12 Avenger, l'aile volante construite en 1963 par McDonnell-Douglas qui resta à l'état de maquette). Une extension de 3 km et des zones anti-crashes seront également aménagées par sécurité ainsi que deux petites pistes supplémentaires (Runway 09/27 et 03/21). Le site devait également servir pour l'atterrissage de l'avion fusée X-15 mais cela ne se fera jamais pour des raisons de "clearance", de dégagement opérationnel.

En mars 1964, lorsque le Président Lyndon B. Johnson dévoila l'existence du YF-12A (Lockheed A-11 selon les termes de Kelly Johnson), le programme de test fut transféré à la base d'Edwards en Californie. L'année suivante les A-12 seront déclarés opérationnels.

Malgré quelques accidents en vol ou à l'atterrissage de divers avions furtifs ou de chasseurs comme sur toutes les bases opérationnelles, une nouvelle explosion radioactive en 1970 (10 kT dont le fallout passa au-dessus du lac Groom), la Zone 51 poursuivit ses programmes sans problème majeur, recevant occasionnellement des MiG-17 et 21 en test.

Les premiers F-117A de production sortiront des hangars de la Zone 51 en février 1982 mais ils ne voleront pas avant juin 1983 suite à des problèmes techniques.

En 1992, l'escadrille de F-117A déménagea du lac Groom vers le Site 7 de l'Air Force Plant 42 de Palmdale, sous le ciel bleu du sud de la Californie.

Visite de Palmdale, QG de l'Air Force Plant 42

Palmdale est une petite ville du sud de la Californie située à l'ouest du désert de Mojave. Le public la connaît surtout parce qu'elle se situe à côté de la faille de San Andreas, présentant quelques belles formations géologiques. Elle abrite également Antelope Valley, un bassin riche pour sa grande variété de fleurs et bien sûr le complexe aérospatial où l'on voit de temps en temps la navette spatiale.

L'entrée du complexe AF Plant 42

Lockheed Martin Skunk Works

Les installations d'Air Force Plant 42 appartiennent au Gouvernement mais la plupart des contractants sont civils. On dénombre plus de 6400 employés pour une masse salariale annuelle (2003) supérieure 325 millions de dollars. Le personnel est distribué dans huit sites de production se consacrant à des projets aérospatiaux allant des missiles aux sondes spatiales. Ces sites partagent en commun une piste aérienne de 3.6 km. Il va sans dire qu'on y voit stationner ou voler des engins parfois surprenants.

Palmdale est donc un site stratégique dans la mesure où il est à la fois proche de l'industrie aérospatiale de Los Angeles et des corridors aériens " high speed" du centre de vol d'essai (AFFTC) de la base d'Edwards. Les industries de Palmdale sont en fait les maîtres d'oeuvres des systèmes militaires et commerciaux les plus avancés, pour citer Lockheed Martin, Boeing et Northrop-Grumman, chacun ayant par exemple participé aux projets "X", les avions-fusées de demain.

Gros-plan sur les installations du Site 7 de l'Air Force Plant 42 de Palmdale.

Si vous faites attention en passant dans la région de Palmdale, du côté de Skunk Works drive ou de Blackbird drive, ne soyez pas étonné de voir aux alentours du bâtiment de Lockheed Martin des U-2, F-117A ou des chasseurs de nouvelle génération, F/A-22 Raptor, F-35 JSF STOVL ou l'UAV RQ-4A Global Hawk.

Officiellement la Zone 51 a été rebaptisée Detachment 3 (Det 3) en 1970. Pendant des années, ces installations sont restées inconnues du public qui pourtant payait ces infrastructures et dont l’existence fut longtemps démentie par les agences gouvernementales et les contractants y travaillant. Le public savait qu'il existait un zone de test nucléaire mais on ne lui dit jamais qu'à deux pas de là on testait les avions espions.

C'est le va-et-vient des avions et des prototypes dans cet espace aérien ainsi que le secret qui entoure ces installations qui ont irrésistiblement forgé son surnom de “Dreamland” à la fin des années 1970.

Rappelons qu'en bordure sud-ouest de la Zone 51, près de la Highway 95 se trouve le site NTS, Nevada Test Site, qui fut réservé aux tests des bombes atomiques en pleine atmosphère entre 1951 et 1962 et sert toujours de champ de tir aux militaires. Le site occupe une superficie 20 fois plus vaste que la Zone 51. Comme tous les sites militaires, NTS est divisé en zones.

Finalement, ce n'est que le... 28 janvier 1998 que William Perry, Secrétaire à la défense admit sur la chaîne de TV "Channel13" de Las Vegas l'existence de la base secrète :  "Nous avons une base opérationnelle militaire au lac Groom, hautement classifiée et très importante pour la sécurité US ".

 

Restricted Area

En septembre 1961, l'inspecteur général Lyman B.Kirkpatrick de la CIA fit une visite de trois jours dans la Zone 51 et fut très critique envers la sécurité du site. Dans un rapport préliminaire, il devait notamment écrire : "La 'Zone' semble à mon avis être extrêmement vulnérable dans ses dispositions actuelles aux observations non autorisées. Le périmètre immédiat, élevé et accidenté situé juste au Nord-Est de la zone opérationnelle que j'ai visitée, n'appartient pas au Gouvernement. [...] Plusieurs revendications concernent des sites sur lesquels se trouvent des bâtiments ou des caves inoccupées offrant avec le terrain une excellente opportunité à une personne habile et opposante déterminée pour pénétrer avec succès dans les installations".

Kirkpatrick considérait que la Zone 51 avait "déjà démontré sa vulnérabilité face à la violation de l'espace aérien y compris les atterrissages [et conclut que] les principales installations ne sont pas rigoureusement protégées contre le sabotage". En fait la base fut construite avant que le personnel ne dispose du niveau de sécurité adéquat (security clearance). 

C'est suite à ce rapport de la CIA qu'en janvier 1962 l'Administration Fédérale de l'Aviation (FAA) étendit la zone réservée au-dessus de Groom à 22 x 20 miles (35.4 x 32.2 km), le lac asséché se trouvant au centre d'un territoire de 1139 km2 situé au coeur de la zone sous tutelle de Nellis AFB. Finalement tout l'espace aérien fut réservé de manière continue et à toutes les altitudes.

La rumeur prétend même que les pilotes de F-15, F-16 et autre B-2B venant de la base aérienne de Nellis AFB toute proche ne peuvent pas pénétrer dans l’espace aérien de Dreamland au risque d’être sommés d’atterrir et interrogés par les autorités militaires. 

 

En fait, l'espace aérien du lac Groom et ses environs immédiats est une zone réservée dénommée R-4808N (remplaçant son ancien nom de Prohibited Area P-275) qui couvre la Zone 51 et NTS. Cette zone est effectivement interdite de vol en-dessous de 60000 pieds.

En 1992, l'escadrille de F-117A déménagea du lac Groom vers le Site 7 de l'Air Force Plant 42 de Palmdale, en Californie. Documents Lockheed Martin

Les pilotes appellent la Zone 51 "La Boîte" (The Box) ou "La Place Rouge" (The Red Square). Ces surnoms remontent à 1975, époque à laquelle la 4477e escadrille de l'USAF procéda à des exercices de guerre réalistes au départ de Nellis AFB. La zone située tout autour du lac Groom devint une zone de manoeuvres et de tir. "The Box" représentait l'espace aérien entourant le lac Groom et strictement interdit aux escadrilles américaines portant l'emblème de l'étoile rouge et baptisés les "Red Flag". C'est à cette époque que le surnom de "Red Square" fut inventé, d'autant plus adéquat que des avions soviétiques furent testés en vol durant des exercices impliquant les escadrilles "Red Hats" et "Red Eagles" de Nellis AFB. En revanche, la zone centrale du Site de Test Nucléaire (NTS) est interdite dans un rayon de 10 n.m. et en-dessous de 18000 pieds, une restriction imposée par la FAA.

Les personnes travaillant sur le site ont reçu pour consigne de ne jamais discuter de leur travail. Dans ces conditions, il n’est donc pas étonnant que pour les civils, Dreamland était et demeure un point d’interrogation dont l’existence n’est pas répertoriée sur les cartes routières et de navigation aérienne. A terre, le point de repère est une boîte à lettres portant les références “Steve Medlin HCR80”.

Les avions les plus célèbres ayant volé à Dreamland furent ceux créés par la société légendaire Lockheed Martin Skunk Works fondée par Kelly Johnson. Mais même Ben Rich, qui succéda à Kelly Johnson, ne voyait rien d’extraordinaire en ce lieu. Dans une interview accordée au journaliste Phil Patton en 1993, il n’y voyait qu'un "Ranch" ou "un lieu éloigné", autant de surnoms appropriés pour écarter les soupçons. Mais à y regarder de près, cette soi-disant "ferme" un peu reculée faisait l'objet d'une activité inhabituelle, y compris la nuit.

Quelques uns parmi les prototypes testés dans la Zone 51 et à Palmdale. A gauche, le XB-70 fabriqué par Lockheed en 1964, ici photographié récemment sur la base d'Edwards et signé par le pilote d'essai le Colonel Joe Cotton. Le Tupolev Tu-144 s'en est inspiré. Au centre, l'un des nombreux X-15 construits par Lockheed pour la NASA et signé par le Général Major Robert White. A droite, le pilote d'essai Bob Gilliland devant son SR-71. Ces images ont été fournies par la NASA sans annotations et envoyées ensuite aux pilotes pour qu'ils les parafent.

En effet, on vit d’étranges objets volants dans le plus grand secret dans la région : d’abord les avions espions U-2 après la Seconde guerre mondiale jusqu’à la crise de Cuba de 1962, puis les A-12/YF-12/SR-71 "Blackbird" qui participèrent aux conflits du Moyen-orient en 1973 et plus récemment l’avion de combat furtif YF-117A/F-117A "Nighthawk" qui participa entre autre à la Guerre du Golfe en 1990, les énigmatiques "Helios" (Centurian), YF-113G, "Aurora", sans oublier le "Tacit Blue", "Bird of Prey", les missiles de croisière avancés de Lockheed (ACM), les missiles d'attaque de Northrop ou les drones. La Californie toute proche voit également passer furtivement dans son ciel les B-2, X-47A et autre avion en queue de pie. Comme vous le constatez il n'y a pas d'OVNI dans cette liste ou du moins rien d'extraterrestre. 

Au début des années 1990, certaines escadrilles de la Zone 51 seront transférées en Californie, en particulier les "Baja Scorpions", l'escadrille du 410e TFLS, celle qui effectue les vols d'essais des F-117A.

Pendant des années, les autorités civiles et le public n’eurent pour toute preuve de leur existence que des photographies granuleuses floues prises au téléobjectif montrant des ombres triangulaires furtives ou des traînées de condensation suspectes.


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